Как мы уже убедились, когда автомобильное колесо наезжает на неровность, пружина подвески забирает энергию у движущегося вверх колеса и его движение прекращается. После проезда неровности колесо может двигаться вниз, и пружина отдает накопленную энергию. Проблема заключается в том, что, если оставить все как есть, пружина начнет колебаться с собственной частотой до тех пор, пока постепенно, может, после восьми или десяти подскакиваний колеса, в случае витой пружины, за счет сопротивления воздуха, внутреннего трения в металле пружины и гашения энергии в шине колебания не прекратятся. Ясно, что этого недостаточно. Вот почему нам нужно устройство, которое будет, по возможности обеспечивать «мягкую посадку» колеса без подскакивания. Это устройство — амортизатор, который создает силу, пропорциональную скорости вертикального перемещения колеса. Когда нет перемещения, нет и гасящей силы, и поэтому амортизатор не влияет на степень жесткости упругого элемента или на его собственную частоту колебаний.


В английском языке амортизаторы часто совершенно неправильно называются «поглотители ударов» (shock absorbers). В действительности поглощает удар пружина, когда подскакивает колесо, наехавшее на неровность. Амортизатор должен прекратить его «неумение себя вести».


Почти все амортизаторы, используемые в современных автомобилях, представляют собой телескопические гидравлические устройства. В старых автомобилях, как уже упоминалось, обходились без специальных амортизаторов, трение между листами многолистовых рессор обеспечивало некоторое гашение колебаний. Когда скорости автомобилей возросли, потребовались дополнительные демпфирующие устройства. Ранние устройства, выполнявшие эту задачу, представляли собой многодисковые фрикционные устройства с регулировкой сжимающей диски силы. Однако наилучшее решение обеспечивают гидравлические амортизаторы, начиная с 1920 года.


Основной принцип любого гидравлического амортизатора заключается в том, что движение подвески приводит в движение поршень, находящийся внутри цилиндра с жидкостью. Жидкость проталкивается через отверстие, и таким образом создается сила, которая противоположна движению поршня, а следовательно, и подвески. Было разработано несколько разновидностей гидравлических амортизаторов, в основном различавшихся способом передачи движения подвески поршню. Сегодня амортизаторы легковых автомобилей исключительно непосредственного действия, телескопического, гидравлического типа. Различные коэффициенты демпфирования во время сжатия и отбоя амортизатора достигаются с помощью отверстий разного размера, закрытых пружинными клапанами.


Конструкция телескопических амортизаторов стала более сложной, когда инженеры занялись обеспечением более прогрессивных характеристик и преодолением таких проблем, как утечки жидкости и минимальное трение покоя — амортизаторы никогда не начинают движения плавно из статического положения. Также существует проблема перегрева амортизаторов (по своему действию амортизатор превращает энергию вертикального движения колеса в тепло, которое должно быть рассеяно) и вспенивания аморти-заторной жидкости. Многие амортизаторы, особенно предназначенные для высокоскоростных автомобилей, заполняются сжатым газом для улучшения сопротивления. Современные амортизаторы могут быть однотрубными или двухтрубными, последние состоят из двух вставленных одна в другую труб, между которыми создается дополнительное пространство и обеспечивается отдельный гидравлический резервуар с клапанами.