Рефлексом называется реакция организма на раздражение со стороны внешней или внутренней среды. Путь, по которому осуществляется рефлекс, называется рефлекторной дугой. Рефлекторная дуга может замыкаться в спинном мозге. Так, если неожиданно уколоть палец человека иглой, он быстро отдернет руку. При этом укол иглой вызывает раздражение рецепторов чувствительного нерва. Возбуждение передается в спинной мозг, где происходит передача раздражения на двигательный нерв, возбуждение которого вызывает сокращение соответствующих мышц, в результате чего происходит отдергивание руки. Рефлексы спинного мозга возникают непроизвольно, т.е. не осознаются человеком. В приведенном примере человек не успевает подумать, как уже происходит непроизвольное отдергивание руки. Этот рефлекс относится к безусловным, врожденным рефлексам. К ним также относятся: вздрагивание при громком звуке, мигание век при приближении предмета к глазам, чихание при раздражении слизистой носа и многие другие. Безусловные рефлексы представляют собой как бы набор готовых ответов на заранее известные раздражители. Они мало изменяются в течение жизни, не связаны с индивидуальным опытом и осуществляются низшими отделами центральной нервной системы. Безусловные рефлексы относятся к рефлексам простейшего типа.

Специалисты давно изучили, как происходят «ответы» организма на различные внешние и внутренние раздражители, но вся «душевная жизнь», как ее называли долгое время, т.е. психика человека, его сознание, мысли, чувства и прочее, оставалась загадкой. Ученые долгое время считали, что изучить психическую деятельность человека объективными, физиологическими методами вообще невозможно.