Исходя из основных задач ж.-д. транспорта в 1981-1985 гг., была улучшена структура вагонного парка в направлении его специализации; повысилась безопасность движения вагонов, ускорился перевод парка грузовых вагонов на роликовые подшипники, увеличился выпуск цистерн и специализированных вагонов; возросла средняя грузоподъемность, погонная и осевая нагрузка грузовых вагонов.

В основных направлениях экономического и социального развития страны на 1986- 1990 гг. и на период до 2000 г. предусматривалось увеличение выпуска грузовых вагонов повышенной грузоподъемности (в т. ч. 8-осных полувагонов и цистерн) и пассажирских вагонов улучшенной комфортности; увеличение до 28-32% специализированных вагонов в общем парке грузовых вагонов; предусматривалась также постройка 6000-7000 в год саморазгружающихся полувагонов и специальных цистерн для перевозки минеральных удобрений, 29 000-30 000 рефрижераторных вагонов. В кон. 80-х гг. вагоностроительная промышленность поставляла ежегодно до 65 000 грузовых магистральных вагонов, ок. 5000 вагонов для промышленного транспорта, св. 3000 пассажирских вагонов всех типов, ок. 30 000 крупнотоннажных контейнеров грузоподъемностью 10; 20 и 30 т (в основном грузоподъемностью 20 т). Все вагоны строились цельнометаллическими с использованием низколегированной стали, с роликовыми подшипниками. Технология постройки вагонов была ориентирована на поточно-механизированный метод.

К 1988 г. ведущими вагоностроительными заводами были: «Уралвагонзавод» (ГУП «ПО Уралвагонзавод») по постройке полувагонов, тележек и автосцепных устройств; Крюковский завод (принадлежит Украине) по постройке полувагонов, хопперов и специализированных вагонов; Днепродзержинский завод (принадлежит Украине) по постройке платформ и специальных вагонов для магистральных ж. д. и промтранспорта; Алтайский завод по постройке крытых вагонов; «Ждан-тяжмаш» (АО «Азовмаш», Украина) по постройке цистерн и глуходонных полувагонов; Брянский машиностроительный завод по постройке изотермических (рефрижераторных) вагонов; Калининградский завод по постройке думпкаров; Стахановский завод (принадлежит Украине) по постройке платформ, транспортеров и других специальных вагонов; «Абаканвагонмаш» по постройке крупнотоннажных контейнеров, платформ для их перевозки и 8-осных полувагонов; Калининский завод (ныне ОАО «Тверской вагоностроительный завод») по постройке современных комфортабельных цельнометаллических пассажирских вагонов; Ленинградский завод им. И. Е. Егорова (ныне Петербургский вагоностроительный завод) по выпуску мягких пассажирских вагонов, почтовых и багажных вагонов, вагонов для метрополитена; Рижский вагоностроительный завод (принадлежит Латвии) по выпуску вагонов электропоездов и дизель-поездов. Постройка вагонов для электропоездов организована на Демиховском машиностроительном заводе (г. Орехово-Зуево, Московская обл.), на заводе в г. Торжок (Тверская обл.) и на Новочеркасском электровозостроительном заводе (Ростовская обл.).