Одной из основных задач, которые решаются Федеральным законом в ходе структурной реформы на железнодорожном транспорте, является развитие конкуренции на рынке железнодорожных перевозок. В этой связи вместо закрепления монопольного положения железных дорог Федеральным законом условно предусмотрены две сферы: конкурентная (собственно железнодорожные перевозки) и монопольная (предоставление инфраструктуры железнодорожного транспорта общего пользования). Соответственно, в Федеральном законе предусматривается наличие не двух, как ранее, субъектов рынка железно дорожных перевозок (железная дорога и пользователь услугами железнодорожного транспорта), а трех субъектов - перевозчик, владелец инфраструктуры железнодорожного транспорта общего пользования (далее - владелец инфраструктуры) и пользователь услугами железнодорожного транспорта. При этом перевозчиком, равно как и владельцем инфраструктуры, может стать любое юридическое или физическое лицо при соблюдении установленных Федеральным законом требований.

Перевозчиком, согласно статье 2 Федерального закона, является юридическое лицо или индивидуальный предприниматель, принявшие на себя по договору перевозки железнодорожным транспортом общего пользования обязанность доставить пассажира, вверенный им отправителем груз, багаж или грузобагаж из пункта отправления в пункт назначения, а также выдать груз, багаж или грузобагаж управомоченному на его получение лицу - получателю (см. также статью «Устав железнодорожного транспорта Российской Федерации»).

Федеральным законом (статья 12) предусмотрен ряд требований к перевозчику: иметь лицензии на осуществление перевозок пассажиров, грузов, багажа или грузобагажа (в зависимости от того, какие перевозки им осуществляются); владеть железнодорожным подвижным составом для осуществления перевозок на праве собственности или ином праве; иметь квалифицированных работников; заключить договор об оказании услуг локомотивной тяги, если перевозчик не имеет локомотива; заключить соответствующие договоры об оказании услуг по использованию инфраструктуры (за исключением случаев, если перевозчик осуществляет перевозки в пределах принадлежащей ему инфраструктуры), существенными условиями которых являются организация вагонопотоков, регулирование обращения вагонов и локомотивов, установление порядка технического обслуживания и эксплуатации железнодорожного подвижного состава, ответственность сторон по обязательствам, вытекающим из перевозок железнодорожным транспортом. В случае перевозки пассажиров, грузов, багажа и грузобагажа в прямом железнодорожном сообщении (с участием нескольких владельцев инфраструктур) перевозчик до заключения договора перевозки обязан иметь договоры об оказании услуг по использованию инфраструктуры и согласовать такую перевозку со всеми владельцами инфраструктур, которые участвуют в осуществлении перевозки, а при отсутствии собственных локомотивов обязан иметь договоры об оказании услуг локомотивной тяги на весь путь следования пассажиров, грузов, багажа и грузобагажа. Таким образом, по сути из железнодорожного подвижного состава перевозчику достаточно иметь в собственности (в аренде или на иных правомочиях) вагоны (причем их количество не имеет никакого значения). Иметь в собственности локомотив перевозчик не обязан. Он может оформить как договор аренды транспортного средства с экипажем или без экипажа с владельцем локомотива, так и заключить договор на оказание услуг локомотивной тяги с владельцем инфраструктуры. Одна из важнейших особенностей перевозчика состоит в том, что он работает на условиях публичного договора и согласно статье 426 Гражданского кодекса не вправе отказать в перевозке обратившемуся к нему лицу при наличии возможности осуществить эту перевозку. Таким образом, перевозчик не может замкнуться на конкретном грузоотправителе и осуществлять только его перевозки. Если к перевозчику обратится любой другой грузоотправитель в регионе деятельности перевозчика, последний не вправе отказать ему, кроме случаев, предусмотренных в статье 11 Федерального закона «Устав железнодорожного транспорта Российской Федерации».