Активными сторонниками нового вида транспорта были видные ученые П.П. Мельников, М. С. Волков и другие выпускники Института Корпуса инженеров путей сообщения. П. П. Мельников, один из будущих руководителей строительства железнодорожной магистрали Петербург-Москва и впоследствии министр путей сообщения России подчеркивал, что «железные дороги крайне необходимы для России, что они, можно сказать, выдуманы для нас ... более, чем для какой-либо страны Европы, что климат России и ее пространства ... соделывают их особенно драгоценными для нашего отечества». В 1835 г. была издана его книга - учебное пособие «О железных дорогах», в которой он доказывал необходимость и возможность сооружения железных дорог в России. В числе сторонников железных дорог выступали многие прогрессивные деятели, в том числе

А. С. Пушкин, П. А. Вяземский, В. Ф. Одоевский и другие писатели.

В то же время противниками строительства железных дорог в России являлись такие влиятельные лица, как министр финансов Е. Ф. Канкрин, главноуправляющий путями сообщения К. Ф. Толь, председатель Комиссии проектов и смет ведомства путей сообщения М. Г. Дестрем и ряд других высокопоставленных чиновников. Главными их доводами были неприменимость железных дорог в России по климатическим условиям, их экономическая невыгодность. Однако в 1836 г. был утвержден проект и обнародован Указ императора Николая I о сооружении первой в России Царскосельской железной дороги общего пользования - от Петербурга через Царское Село до Павловска общей протяженностью 25,6 км, с шириной колеи 1829 мм (6 футов). Техническим руководителем строительства линии был австрийский инженер (чех по национальности) профессор Венского политехнического института Ф. А. Герстнер (1793-1840), ранее участвовавший в строительстве в Европе рельсовой дороги с конной тягой. Царскосельская дорога строилась в значительной мере как опытная с целью уяснить затруднения в сооружении и эксплуатации и выгодность железной дороги в климатических условиях России. Для финансирования строительства было создано акционерное общество. Официально открытие дороги состоялось 30 окт. (11 нояб.) 1837 г., когда было начато движение между Петербургом и Царским Селом. Состоявший из восьми пассажирских вагонов поезд достиг невиданной для того времени скорости - 60 верст в час. Этот рейс знаменовал начало железнодорожных сообщений в России. Уже в первые годы эксплуатации по дороге перевозилось до 600 тыс. пассажиров ежегодно, что показало неоспоримые преимущества нового вида транспорта, прежде всего в быстроте перевозок и возможности круглогодичной работы. Дорога, как небольшая пригородная линия, не имела серьезного экономического значения, но опыт ее строительства и эксплуатации был учтен в дальнейшем при сооружении магистральных линий.