В российской литературе в последние годы используется аббревиатура ВСМ - «высокоскоростная магистраль», под которой понимается высокоскоростная магистральная железнодорожная линия.

Понятие «высокоскоростная железная дорога» утвердилось в 60-70-х гг. 20 в. после ввода в эксплуатацию первой в мире специализированной железнодорожной магистрали Токио-Осака (Япония, 1964 г.). Наибольшая скорость движения по высокоскоростной железной дороге, 515,3 км/ч, была достигнута во Франции 18 мая 1990 г. специально подготовленным серийным поездом «TGV-Atlan-tique» (TGVA - «Trains a Grande Vitesse» -«Высокоскоростной поезд»).

Однозначной объективно существующей границы, определяющей зону «высокоскоростного» движения на железнодорожном транспорте (как, например, «звуковой барьер» в авиации), не существует. Еще в середине 20 в. к категории «высокоскоростного» на железнодорожном транспорте относили движение со скоростями 140-160 км/ч. К 1990 г. граница скорости «высокоскоростного» движения поднялась к 200 км/ч. Сложилась следующая градация скоростей движения пассажирских поездов:

до 140-160 км/ч - движение поездов на обычных ж.д.;

до 200 км/ч - скоростное движение поездов, как правило, на реконструированных линиях;

свыше 200 км/ч - высокоскоростное движение на специально построенных ВСМ.

Однако имеются предпосылки к определению такой несколько размытой зоны «высокоскоростного» движения. Для традиционной ж.-д. транспортной системы «колесо -рельс» при переходе скоростной границы 200-250 км/ч наблюдается увеличение сопротивления движения подвижного состава и, как следствие, рост энергетических затрат на тягу поезда. Для скоростей движения выше 200 км/ч требуется более высокая, чем на обычных линиях, техническая оснащенность постоянных устройств, инфраструктуры и подвижного состава, что приводит к значительному увеличению капитальных затрат на строительство и росту стоимости подвижного состава и более высоким эксплуатационным расходам. Максимальные скорости движения поездов по ВСМ в коммерческой эксплуатации, в зависимости от конкретных условий и проектных решений (конструктивных параметров линий), составляют 250-350 км/ч. При обеспечении заданного уровня безопасности и комфорта высокоскоростной ж.-д. транспорт экономически и социально привлекателен и конкурирует с другими видами транспорта при массовых перевозках на расстояния 400-800 км в дневных поездах и на 1700-2500 км -в спальных вагонах ночных поездов.