В кон. 1990-х гг. для пассажирских перевозок открыто ок. 11 тыс. станций и остановочных пунктов. Пассажирооборот только одной Московской железной дороги был примерно равен объему пассажирских перевозок Великобритании и ФРГ, а Горьковской железной дороги - пассажирообороту США. В эксплуатационной деятельности российских железных дорог пассажирскими перевозками занято около трети общего числа работников железнодорожного транспорта, на пассажирские перевозки приходится почти пятая часть всех эксплуатационных расходов. В беспересадочном сообщении поезда курсировали на расстояния более 9 тыс. км, а отдельные поездки пассажиры совершали на расстояния до 12 тыс. км. В летний период ежедневно со станций формирования и оборота отправлялось до 2,5 тыс. поездов местного и прямого сообщения и более 17 тыс. - пригородного. В 2000 г. прирост пассажирских перевозок составил ок. 30%.

Пассажирские перевозки на российских железных дорогах в зависимости от дальности следования пассажиров подразделяются на прямые - в пределах двух и более дорог, местные - в пределах одной дороги на расстояние до 700 км, пригородные - на расстояние до 150 км. В соответствии с этими видами сообщений устанавливается формирование поездов следующих категорий: дальние поезда (на расстояние более 700 км); местные поезда (на расстояние менее 700 км); пригородные поезда (на пригородных линиях до 150 км). В свою очередь дальние и местные поезда делятся на скорые и пассажирские. Скорые поезда формируются из вагонов повышенной комфортабельности, имеют меньшую массу и населенность поезда, следуют с более высокими скоростями, безостановочно 200-300 км с минимальной затратой времени на остановки. Фирменные скорые поезда обычно следуют между столичными городами, крупными промышленными и курортными центрами. Пассажирские поезда формируются из вагонов меньшей комфортабельности, чем скорые, имеют большую массу и меньшую маршрутную скорость, более частые остановки.