В 1839 г. началось строительство Варшавско-Венской линии, которое в 1842 г. было временно прекращено из-за несостоятельности частной компании, финансировавшей проект. Строительство продолжилось через два года за счет казны, и в 1848 г. вторая железная дорога общего пользования в России протяженностью 305 верст вступила в строй. Важной вехой в железнодорожной политике явилось решение о строительстве магистрали Петербург-Москва протяженностью 644,6 км. Указом императора Николая I от 1 февр. 1842 г. объявлялось о прокладке железной дороги от Санкт-Петербурга до Москвы за счет казны, «дабы удержать постоянно в руках государства и на пользу общую сообщение, столь важное для всей промышленности и деятельной жизни государства». Строительство дороги началось летом 1843 г. и продолжалось более 8 лет. Дорога сооружалась двухпутной, с шириной колеи 1524 мм (5 футов), ставшей стандартной для железных дорог России. Открыта для движения в нояб. 1851 г. Ее проектированием и строительством непосредственно руководили талантливые инженеры, профессора Института Корпуса инженеров путей сообщения П. П. Мельников и Н. О. Крафт. Работы по проектированию и постройке мостов возглавлял инженер Д. И. Журавский. При строительстве дороги были реализованы самые передовые технические и технологические проекты. Подвижной состав для дороги построен на Александровском заводе в Петербурге, переданном в 1844 г. ведомству путей сообщения. Строительство дороги положило начало формированию русской школы железнодорожного строительства, способствовало развитию научных идей в области транспорта и выработке основных принципов транспортной политики. Уже в 1852 г. по дороге было перевезено 164 тыс. т грузов и 719 тыс. пассажиров. К 1856 г. эти показатели удвоились; в дальнейшем объемы перевозок продолжали расти. Для их освоения проводилась работа по усилению пропускной и провозной способности дороги. Эксплуатация магистральной линии показала, что железнодорожная политика является мощным рычагом в развитии экономики России, повышении культурного уровня и социального развития населения.