Оптимальная длина станционных путей зависит от многих факторов, важнейшим из которых является величина грузопотока на рассматриваемом направлении. Так, при грузопотоке 10-14 млн. т выгодна длина 1250 м, более 16 млн. т - 850 м. Расчеты показывают, что в различных условиях наивыгоднейшая полезная длина станционных путей на однопутных линиях 1050-1250 м и на двухпутных - 850-1050 м. Ей соответствуют оптимальные нормы массы поездов от 4 до 6 тыс. т в зависимости от грузопотока и погонной нагрузки подвижного состава. С внедрением большегрузного подвижного состава наибольшую массу поездов можно повысить до 8-10 тыс. т.

Из-за ограничений по длине станционных путей на ряде линий мощности современных локомотивов не полностью используются на увеличение массы поездов. В то же время на некоторых станциях могут быть пути длиной, превышающей стандартную для этих линий. С другой стороны, в конкретных условиях массу поездов не всегда устанавливают по максимуму провозной способности. На линиях с достаточными резервами пропускной способности на первый план выдвигают снижение себестоимости перевозок и затрат на техническое оснащение. На решение таких задач влияют не только внутренние особенности данной линии, но, главным образом, условия ее взаимодействия с примыкающими участками и направлениями, а также взаимосвязь норм массы поезда с системой тягового обеспечения поездной работы на направлениях и полигонах.

Для части поездов, пропуск которых возможен при использовании на линии путей, превышающих стандартную длину, так же как и для поездов, поступающих на линию с боковых участков или следующих на эти участки с основного хода, устанавливают параллельные нормы массы, чтобы не переформировывать их и пропускать без перелома массы. Целесообразность параллельных норм, их технико-экономическое обоснование определяют ся сравнением вариантов с едиными и параллельными нормами.