Составление плана формирования поездов - сложная комбинаторная задача, связанная с расчетами большого числа вариантов и сложными логическими действиями.

Формируемые грузовые поезда классифицируют по условиям проследования, дальности следования и скорости движения, состоянию включаемых вагонов и по числу групп вагонов.

По условиям проследования грузовые поезда подразделяются на сквозные, проходящие без переработки не менее одной технической станции; участковые, следующие без переформирования по одному участку; сборные, обслуживающие промежуточные станции участка. Разновидностями сборных поездов являются: зонные - с работой на части промежуточных станций участка; удли ненные - с работой на промежуточных станциях двух смежных участков; сборно-участковые - следующие по нескольким участкам с работой на промежуточных станциях одного участка и проходящие транзитом по другим участкам; вывозные - следующие с граничных станций участка для доставки вагонов до отдельных промежуточных станций; передаточные - следующие между станциями, входящими в один узел и обслуживаемые парком специально выделенных передаточных локомотивов.

По дальности следования и скорости движения поезда делятся на скоростные с унифицированной по всему пути следования весовой нормой и увеличенной маршрутной скоростью (для перевозки контейнеров, скоропортящихся грузов) и ускоренные с повышенной маршрутной скоростью для перевозки скоропортящихся грузов, живности и др.

По состоянию включаемых вагонов различают поезда груженые, порожние, комбинированные.

По числу групп вагонов поезда подразделяются на одногруппные, в составе которых следуют вагоны на одну станцию назначения под выгрузку или в распыление, и групповые, составленные из подобранных в отдельные группы вагонов двух и более назначений.