В качестве исходной информации при составлении плана используются планируемые объемы перевозок, нормы массы и длины составов поездов, схема участков обращения локомотивов и бригад, данные о технической оснащенности станций и участков и их перерабатывающая способность, результаты анализа действующего плана формирования поездов. Для расчета плана формирования поездов определяются струи (корреспонденции) вагонопотоков, которые образуются на расчетной станции из вагонов собственной по грузки и из расформируемых поездов. Если поезда формируют из вагонов только одной струи или нескольких струй, то это уже назначение плана формирования поездов. Как правило, число назначений меньше числа струй вагонопотоков. Возможны различные варианты объединения струй в назначения. Каждому варианту назначений будет соответствовать определенный простой вагонов под накоплением в пункте формирования и под переработкой на попутных технических станциях. Таким образом, план формирования поездов устанавливает категории грузовых поездов, назначения (станции формирования и расформирования) и включаемые в поезд вагоны.

Нормативы для расчета плана формирования поездов обеспечивают рациональную загрузку станций и повышение транзитности вагонопотоков. Они устанавливаются в зависимости от типа, технического оснащения и схем путевого развития станции, объемов переработки вагонов на горке и уровня их загрузки, числа маневровых локомотивов, веса и длины перерабатываемых составов, технического оснащения примыкающих линий, рода тяги и системы использования локомотивов.

При составлении плана формирования поездов для небольших расчетных полигонов (от 3 до 6 станций) рассматривают все возможные варианты (исключая заведомо неконкурентноспособные) и отбирают лучший по минимуму приведенных вагоно-часов (вагоно-часов накопления на станциях формирования и вагоно-часов переработки на попутных технических станциях). Для полигонов с большим числом станций расчет плана получается слишком громоздким и рассмотрение всех возможных вариантов затруднено даже с помощью ЭВМ. Поэтому методы расчета плана формирования поездов основываются на использовании определенных приемов, условий, правил и процедур, позволяющих рассматривать не все возможные варианты, а только конкурентноспособные и выбирать из них наиболее близкий к оптимальному. Используются следующие приемы и правила. Проводят попарное сравнение струй вагонопотоков с определением суммарной экономии, предварительное построение всех возможных сквозных назначений, в том числе и многоструйных. Построение начинается с начальной станции, на которой в каждое назначение включают вагоны данного и более дальних назначений. На последующих станциях направления в каждое данное назначение должны включаться вагоны этого и более дальних назначений, зарождающиеся на данной и всех предыдущих станциях направления. Определяется максимальная экономия. Выполняются необходимое условие, достаточное условие и общее достаточное условие. Выделение струи вагонопотока в самостоятельное назначение плана формирования будет целесообразно при условии, что экономия приведенных вагоно-часов от проследования всех попутных технических станций без переработки больше или равно вагоно-часам накопления на станции формирования (необходимое условие), за пределами следования короткой струи (достаточное условие), от проследования попутной технической станции с минимальной экономией (общее достаточное условие).