Отдельные элементы ж.-д. пути имеют разные показатели надежности. Путь является многоэлементным, ремонтируемым, восстанавливаемым объектом. По основному несущему элементу (рельсам) путь - не резервируемый объект. По данным ВНИИЖТ, из общего числа полных отказов, в результате которых требовался для восстановления работоспособности перерыв в движении поездов, более 95% составляют одиночные отказы рельсов. Особенно опасны отказы так называемых остродефектных рельсов, имеющих повреждения в виде трещин, выколов, изломов, боль шой коррозии и требующие при их обнаружении немедленной замены рельсов. Большую роль в образовании дефектов в рельсах имеют усталостные и, в частности, контактно-усталостные процессы. При этом определяют срок службы рельсов по износу или интенсивности одиночного выхода их по дефектам.

По условиям безопасности движения поездов требуется сплошная смена рельсов, если ежегодный одиночный выход рельсов достигает 4-6 шт. на 1 км пути. По этому показателю «критический» тоннаж, соответствующий началу интенсивного выхода рельсов из строя, составляет 200-400 млн. т брутто.

Железобетонные шпалы с повреждениями разделяют на негодные, требующие замены, и дефектные, подлежащие ремонту. Негодными считаются шпалы с поперечными изломами, при сколах бетона на подрельсовых площадках, при разрывах арматуры и др. Ресурс работы таких шпал 800-1200 млн. т брутто при одиночном выходе ок. 0,3%. Деревянные шпалы приходят в неработоспособное состояние после подтески подрельсовых площадок, при гниении, при сквозных трещинах, поперечных изломах. Средний срок службы шпал на дорогах МПС составляет 16-20 лет.

Рельсовые скрепления при износе и старении прокладок, изломах прокладок, коррозии и ослаблении резьбовых соединений не обеспечивают стабильности ширины колеи, ухудшается динамика взаимодействия пути и подвижного состава. Предельные значения размеров колеи могут угрожать безопасности движения. При сплошной смене рельсов, исчерпавших ресурс, около 50% рельсовых скреплений может быть использовано для дальнейшей сборки рельсошпальной решетки.