Балластный слой, загрязняясь, теряет свои упругие и дренирующие свойства, происходит переувлажнение верхней части земляного полотна. Рельсошпальная решетка становится нестабильной, появляются просадки, перекосы, выплески, в целом путь приходит в предельное состояние, исчерпав межремонтный ресурс, и требуется проводить средний или подъемочный ремонт. Для восстановления дренирующих свойств балласта его заменяют или зачищают.

Стрелочные переводы являются одной из сложных и ответственных частей верхнего строения пути. Значительная часть сходов подвижного состава происходит в пределах стрелочных переводов. Ресурс стрелочных переводов в 2-3 раза меньше, чем у рельсов. Рамные рельсы, остряки, крестовины и контррельсы могут быть дефектными, подлежащими замене в плановом порядке, и остродефектными, представляющими опасность для движения и подлежащими немедленной замене.

Повреждения земляного полотна постепенно накапливаются со временем, могут появляться внезапно и представляют непосредственную угрозу безопасности движения. На магистральных дорогах ок. 10% земляного полотна имеют деформации. По внешним признакам они подразделяются на следующие виды: деформации основной площадки (балластные корыта, ложе, мешки и гнезда), оседания, пучины, провалы, расползание, оползни, лавины, размывы и др. Особенно неблагополучны в этом отношении БАМ и ряд участков новых дорог Восточной Сибири.

Для поддержания надежности ж.-д. пути необходимо: проводить массовое внедрение новых высокоресурсных конструкций (тяжелые виды рельсов, бесстыковые пути, железобетонные шпалы, раздельные рельсовые скрепления); корректировать нормы и допуски проектирования и содержания рельсовой колеи (унификация ширины, изменение под-уклонки рельсов, уточнение возвышения рельсов в кривых); систематически контролировать состояние пути и рельсовой колеи по средством современных путеизмерительных средств, дефектоскопов, осмотров; усиливать индустриальную ремонтную базу (машиннопутевые станции, рельсосварочные предприятия, машины тяжелых видов, электроинструмент); улучшать динамику взаимодействия пути и подвижного состава на основе применения шлифовки рельсов, упругих скреплений, совершенствования режимов ведения поездов, улучшения конструкций рессорного подвешивания подвижного состава.