По горючести материалы и конструкции подразделяют на 3 группы: негорючие, трудногорючие и горючие. Негорючие материалы под воздействием огня не воспламеняются, трудногорючие воспламеняются с трудом и продолжают гореть только при наличии источника огня, горючие продолжают гореть после удаления источника огня. При воздействии огня конструкции деформируются и могут потерять несущую способность. Огнестойкость зданий и сооружений достигается применением материалов с пониженной горючестью либо введением антипиренов.

Основные причины пожаров на ж.-д. транспорте: неосторожное обращение с огнем, несоблюдение правил эксплуатации оборудования, самовозгорание материалов, искры от работы механизмов локомотивов, печей вагонов-теплушек, котлов отопления пассажирских вагонов, а также технические неисправности. Наибольшее число пожаров возникает на подвижном составе (примерно 80%). В грузовом подвижном составе важное значение имеет контроль за подготовкой вагонов к перевозкам грузов, особенно пожароопасных. В пассажирском подвижном составе проверяют исправность отопительных и осветительных приборов, состояние электропроводки, междувагонных электросоединений, осевого шкива, подвески генератора, предохранительных устройств. На локомотивах, дизель-поездах и электропоездах следят за исправностью электрооборудования. Особенно опасны аккумуляторные помещения тепловозов, электровозов и электропоездов. Перед рейсом локомотивная и поездная бригады проверяют наличие и исправность противопожарного оборудования и др. средств защиты, установленных противопожарными нормами. Крупные пожары на базах, складах составляют лишь неск. процентов от общего числа пожаров на ж.-д. транспорте, однако они приносят значительный материальный ущерб. Пожарная опасность горючих веществ характеризуется температурой вспышки и воспламенения.