Двигатель внутреннего сгорания как источник энергии характеризуется эффективной мощностью и крутящим моментом при соответствующих частотах вращения коленчатого вала п и определенной подаче топлива.

Зависимость мощности и крутящего момента двигателя от частоты вращения вала называется его скоростной характеристикой.

Скоростные характеристики разделяются на внешние и частичные. Внешние характеристики получают при максимальной подаче топлива; частичные - при неполной подаче топлива, т. е. при промежуточных положениях органа управления двигателем.

Скоростная характеристика двигателя постоянной мощности показана на рис. Качественно такой характеристике соответствует характеристика поршневой паровой машины, обладающей автоматическим изменением крутящего момента по оборотам при постоянной подаче пара. Однако такого рода двигатели обладают достаточно низким коэффициентом полезного действия (КПД).

Наибольшее распространение в качестве энергетической установки в транспортных машинах получили хорошо отработанные практикой поршневые двигатели внутреннего сгорания -дизельные и бензиновые, скоростная характеристика которых имеет, к сожалению, определенный недостаток.

Недостатком внешней характеристики поршневого двигателя внутреннего сгорания является значительное изменение мощности с изменением частоты вращения коленчатого вала.

Из-за этого крутящий момент двигателя изменяется в небольших пределах, что не соответствует широкому спектру изменения внешних условий движения.

Таким образом, для обеспечения наиболее полного использования мощности двигателя внутреннего сгорания при его работе в широком диапазоне изменения внешних нагрузок и скоростей движения, характерных для транспортных машин, необходима установка между двигателем и ведущими колесами ряда агрегатов. Назначение этих агрегатов - изменение в требуемых пределах крутящего момента и частоты вращения двигателя.

Совокупность агрегатов, устанавливаемых между двигателем и ведущими колесами, принято называть трансмиссией.