Любой тип электрического транспортного средства нуждается в тяговом приводном электродвигателе, наличие его и является, по нашему определению, признаком электрического автомобиля. Когда гибридные автомобили и автомобили на топливных элементах займут место двигателей внутреннего сгорания, понадобится все больше и больше таких двигателей и их конструкция станет очень важна.


Одна из проблем, но не самая важная, первых электромобилей заключалась в том, что они использовали очень «сырые» электродвигатели с еще более «сырой» системой управления, которые были шумными и имели плохую отдачу. Электрический силовой узел, который приемлем для электрокара, может быть несовместим с легковым автомобилем. В начале 90-х казалось, что выбор между электромоторами переменного и постоянного тока окончательно сба-лансировался. Моторы переменного тока в основном имеют лучшую эффективность, но требуют преобразователя, чтобы преобразовывать ток, получаемый от аккумулятора постоянного тока. Прототипы электрических автомобилей, которые появились к 2000 году в основном в Японии, использовали синхронные двигатели переменного тока, хотя Honda использовала бесщеточный мотор-генератор, установив его на манер «бутерброда» между двигателем и трансмиссией на своем гибридном автомобиле Insight, дошедшем до производства. Большинство современных тяговых двигателей переменного тока работают при напряжении в пределах 70—120 вольт, результате компромисса между размерами мотора, эффективностью и электрической безопасностью. Основная часть современных электромобилей использует односкоростной привод за счет способности электрического тягового мотора развивать максимум крутящего момента при оборотах, равных нулю, или при очень маленькой скорости. С помощью «агрессивной» технологии и принудительного охлаждения электродвигатели могут обеспечивать очень высокое соотношения крутящего момента к весу. Двигатель британской компании Zytec создает крутящий момент 60 Нм при весе всего 13 кг и может быть практически смонтирован в ступице колеса.


Ключевое место в современной системе управления электродвигателями занимает электроника, а все современные электродвигатели не имеют щеток. Большинство электромобилей сегодня используют электронное управление двигателями, основанное на высокочастотном «вертолетном» принципе, при котором средний уровень мощности определяется пропорционально времени (на стандартный импульс системы), на которое включается питание. Возможной и более совершенной альтернативой является векторное управление, которое было продемонстрировано Mitsubishi на концептуальном автомобиле и которое обеспечивает еще большую эффективность.


Электрические автомобили могут также экономить (регенерировать) энергию, «реверсируя» свои электродвигатели, чтобы запасти часть кинетической энергии, которая иначе будет потеряна (в действительности перейдет в тепло и будет рассеяна) во время торможения. Регенерация может также производиться под компьютерным управлением. В зависимости от условий движения она может играть положительную роль в улучшении экономии энергии на аккумуляторных и гибридных автомобилях.