Самые первые автомобили функционировали вообще без электроэнергии: их системы зажигания использовали магнето (которые не нуждаются во внешнем источнике энергии), и лампы работали с ацетиленовым газом (и, вероятно, создавали более вредные выбросы, чем современный двигатель). Стартер, конечно, был ручной. Когда появились электрические лампы и современные системы зажигания и как только электроэнергия стала доступна разработчикам, они начали использовать ее для других целей — не только для электрического старта, но также и для стеклоочистителей и в конечном счете для всех систем автомобиля.


В первые годы и впоследствии электрические системы имели самую простую конфигурацию. Электроэнергия подавалась от батареи к каждому элементу по проводам, прерванным в некоторой точке выключателем, обычно используемым водителем, который разрешал току течь или нет, в зависимости от потребности. Заземление было прямое, через металлический кузов автомобиля. Этот путь в большинстве автомобильных электрических систем все еще разрабатывается, но уже появляются признаки изменения. В новом поколении электрических систем будет различие между электропитанием и управлением, которое в конечном счете приведет к системам, являющимся физически простыми и более легкими в поиске неисправностей.


Это, однако, является только одним аспектом новой тенденции. В последнее время стало ясно, что спрос автомобиля на энергию начал превышать способность мощных 14V генераторов переменного тока (снабжающих 12V систему, так как генератор переменного тока всегда должен работать с более высоким напряжением, чем система, которую он питает) снабжать ею, и начался поиск альтернатив. Большинство инженеров теперь ожидает, что в течение нескольких лет новые автомобили будут оборудованы генераторами переменного тока, производящими энергию в 42V вместо 14V, питая 36V систему. Таким образом, смотря на новое поколение электрических систем, мы должны рассмотреть две отдельные проблемы. Первая: какими будут новые источники энергии? Вторая: какая технология будет использоваться в новом распределении мощности и системах управления?