Одной из процедур, которые необходимо было регулярно производить владельцам автомобилей, была регулировка зазоров в клапанном механизме. Небольшой зазор между концом коромысла и толкателем в положении, когда клапан закрыт, гарантировал, что клапан закрыт на самом деле, потому что даже небольшая негерметичность при закрытии клапана серьезно снижает мощность двигателя и, возможно, его жизнь. Такая же забота была связана с регулярной притиркой седел клапанов. Сегодня большинство двигателей оборудовано гидравлическими толкателями, крошечными, но гениальными приборами, которые накачиваются моторным маслом так, чтобы гарантировать нулевой зазор, но не более. Таким образом, гарантируется полное закрытие клапанов и снижается шум при работе (старомодные двигатели с большими зазорами в клапанном механизме очень сильно стучали). Польза от гидротолкателей особенно заметна в двигателях с четырьмя клапанами на цилиндр, потому что проверка 16-клапанов в 4-цилиндровом двигателе, не говоря уже о 32-х в V-8, становится серьезной работой. Кроме того, гидравлические толкатели обеспечивают автоматическое ограничение максимальных оборотов двигателя, так как при соответствующей угловой скорости они не успевают сбросить давление масла и клапан перестает закрываться полностью. Вот почему раньше, при подготовке двигателя с гидротолкателями для гоночного автомобиля, просто убирали такие толкатели, заменяя их обычными, давая возможность двигателю развивать большие обороты.


Гидравлические толкатели весят существенно больше «жестких» механических и стоят намного дороже. Это достаточная причина для того, чтобы любой конструктор задумался, а нельзя ли обойтись без них. Там, где гидравлические толкатели не используются, легко возобновить старую, вековую практику — установить регулировочные болты в коромысла или рычаги с целью регулировки зазора. Проблема усложняется, когда клапаны управляются непосредственно от распределительного вала, установленного в головке. В этом случае зазор обычно устанавливается (в процессе производства) с помощью установки специальных прокладок точно определенной толщины под цилиндрический толкатель. Регулировка зазоров в сервисе чрезвычайно кропотливое дело, но на большинстве современных двигателей эта необходимость возникает редко, если вообще возникает. Например, Jaguar объявил, когда анонсировал свой двигатель AJ-V8, что, хотя они решили не использовать гидротолкатели, точная конструкция и выбор материалов позволяют установить зазоры в клапанах на весь срок службы, и их никогда не нужно регулировать.