Главная передача и дифференциал обычно компонуются в едином картере и хотя их функции различны, они работают вместе, как один механизм. Назначение главной передачи заключается в увеличении крутящего момента, подводимого к ведущим колесам. В отличие от коробки передач главная передача имеет только одно передаточное отношение.

В заднеприводных легковых автомобилях с продольным расположением двигателя в главной передаче используется, как правило, гипоидная передача, которая позволяет повернуть силовой поток на 90 градусов и привести в соответствие направление вращения коленчатого вала двигателя и ведущих колес. Особенностью гипоидных передач является то, что ось ведущей шестерни располагается ниже оси зубчатого колеса. Это позволяет уменьшить глубину тоннеля для установки карданного вала, что весьма благоприятно для компоновки пассажирского салона.

В коробке передач автомобилей с поперечным расположением двигателя в качестве главной передачи используются либо косозубая цилиндрическая передача, либо планетарный ряд.

В трансмиссиях переднеприводных автомобилей с продольным расположением двигателя в главной передаче используются конические шестерни со спиральными зубьями.

Дифференциал предназначен для обеспечения рассогласования угловых скоростей ведущих колес в режимах криволинейного движения, что необходимо для предотвращения износа шин и заноса автомобиля.

В прямолинейном движении силы тяги на колесах равны, а моменты на центральных колесах одинаковы как по величине, так и по направлению, в результате чего сателлиты находятся в равновесном состоянии. Это приводит к тому, что все элементы дифференциала вращаются с одинаковой угловой скоростью.

Одним из недостатков дифференциала является то, что он в любом случае делит крутящий момент, подводимый от главной передачи, поровну между его двумя выходными полуосями. Это обстоятельство значительно снижает устойчивость движения и проходимость автомобилей.