Двигатели с искровым зажиганием обычно работают на бензине, который в настоящее время представляет собой тщательно составленную смесь различных углеводородов и добавок, которые должны обеспечить строгое соответствие спецификации, устанавливающей такие параметры, как точка кипения и постоянство состава. Одним из наиболее важных значений спецификации является октановое число (уже упоминавшееся ранее), которое указывает на способность топлива сопротивляться детонации — его тенденции скорее взрываться, а не сгорать. Хотя представители нефтедобывающей промышленности часто заявляют, что октановому числу уделяется слишком много внимания, это число единственное, на которое обращают внимание автомобилисты, они просто не обращают внимания на остальную спецификацию, включая данные по регулировке, которые должны производиться при переходе между «зимним» и «летним» топливом.


В действительности это число может различаться в зависимости от того, какой метод использовался для его измерения. Существует два метода: исследовательский и моторный. Октановое число, полученное исследовательским методом, обычно характеризует способность топлива сопротивляться детонации при разгоне, а моторным методом — сопротивление детонации при постоянной, высокой скорости и нагрузках. Независимо от того, каким способом получено октановое число, оно может быть увеличено применением различных добавок к топливу. В течение многих лет с этой целью использовались добавки, содержащие свинец. Сейчас они запрещены, не только из-за того, что свинец отравляет атмосферу, но и в связи с тем, что наличие свинца в топливе выводит из строя каталитические нейтрализаторы (устройства для контроля выбросов в атмосферу, о которых будет рассказано позже). Этилированный бензин (с добавками свинца) сейчас запрещен к применению в большинстве развитых стран. Соответствующее октановое число вплоть до 98 (по исследовательскому методу) сейчас может быть получено или при точном процессе изготовления бензина, или при применении альтернативных добавок.


В США большой интерес был проявлен к «реформулиро-ванному « бензину, который был создан для уменьшения в достаточной степени вредных выбросов. К сожалению, в 2000 году возникли аргументы о вредности некоторых добавок, которые применяются при изготовлении такого бензина, особенно в отношении «окислителя» (кислородосодержащих составов, понижающих температуру горения и уменьшающих вредные составляющие), МТВЕ (methyl tetriary butyl ether).


Бензин не единственное топливо, которое может использоваться в двигателях с искровым зажиганием. Есть много альтернативных топлив, включая различные спирты (этанол и метанол), и большое количество углеводородных газов, таких, как сжиженный нефтяной газ, смесь пропана и бутана и природный газ (метан). Ни один из этих видов топлива не может быть использован непосредственно, и любой из бензиновых двигателей требует модификации для их использования.