Во всех двигателях современных легковых автомобилей клапаны тарельчатого типа — они напоминают перевернутые грибы, которые плотно сидят в цилиндрических седлах. Клапаны обычно удерживаются в закрытом состоянии с помощью пружин и открываются (опускаются), когда требуется с помощью толкателей, которые нажимают на стержень клапана. Также возможно управлять работой клапанов с помощью системы, которая принудительно открывает и закрывает их — принцип «десмодромик». В этом случае не нужны пружины, но сам принцип сложен и дорог в производстве и обслуживании. Такая клапанная система применяется в некоторых двигателях гоночных автомобилей, в частности в двигателях автомобилей Mercedes GP середины 50-х годов, многочисленных победителей соревнований, а также в некоторых высокооборотных двигателях некоторых мотоциклов, но никогда в серийных легковых автомобилях.


В некоторых современных спортивных двигателях для закрытия клапанов используется сжатый воздух вместо пружин, экономя на весе пружин и силе, необходимой для их сжатия, но эти двигатели требуют накачки воздуха в цилиндры перед гонкой, а этот способ был бы затруднителен для обычных автомобилей.


В любом случае чем больше клапан, тем лучше. Для получения максимальной мощности двигатель должен получить как можно больше топливно-воздушной смеси за кратчайшее время. Ясно, что чем больше клапаны и чем глубже они открываются, тем больше смеси войдет в камеру сгорания—до тех пор, пока остальная впускная система не воспрепятствует потоку. Заметьте, что проход представляет собой не круглую форму (как часто предполагают), а кольцевую, потому что смесь попадает в камеру сгорания через кольцевое отверстие между головкой клапана и седлом.


Вот почему сейчас так много двигателей имеют два впускных и два выпускных клапана. Если мы рассмотрим простую геометрию одной головки клапана с диаметром 40 мм, то его площадь составит примерно 12,6 см2 и его окружность 12,6 см. Если вместо него взять два клапана диаметром по 20 мм каждый, тогда их общая площадь только 6,3 см2, а их общая длина окружностей остается равной 12,6 см, поэтому они будут способны пропустить больше смеси, если откроются на ту же длину. Как правило, они могут быть открыты на ту же глубину, потому что максимальное перемещение клапана определяется зазором под головкой цилиндра, а оно остается тем же, сколько бы ни было клапанов.