B конечном счете управляемость и устойчивость автомобиля зависит от того, что происходит в четырех пятнах контакта резины при ее качении по поверхности дороги. Это пятна контакта шин. В этих пятнах реализуются все силы, которые дают возможность разгоняться, тормозить и поворачивать.


Научные детали того, что действительно происходит в пятне контакта, невероятно сложны. Инженеры и технологи по шинам начали взламывать принципы, только получив доступ к суперкомпьютерам. Самая сложная ситуация, когда автомобиль поворачивает и колесо катится с углом увода. В этом случае протектор шины деформируется в пятне контакта, что создает две силы: боковую силу, заставляющую автомобиль двигаться по криволинейной траектории, и «стабилизирующий момент», который стремится развернуть колесо в первоначальное, прямолинейное положение. Стабилизирующий момент, создаваемый передними колесами, обеспечивает важную составляющую управляемости: «чувство руля», которое говорит опытному водителю, насколько тяжело работает шина и насколько близко подошел автомобиль к потере устойчивости — полной потере шиной сцепления с дорогой с одного или обоих концов.


Хотя «классическая» автошкола советует никогда не тормозить при прохождении поворота и очень осторожно разгоняться при этом, многие водители не следуют этому совету. Современные шины позволяют так поступать, но нужно стараться избегать опасности, потому что комбинация торможения с поворотом может вызвать занос, вследствие того, что при этом вес перераспределяется вперед, а задние шины разгружаются и в какой-то момент могут потерять сцепление с дорогой. Опытные гонщики рассказывают о технике «управляемого заноса», когда в крутом повороте быстро, но мягко нажимают на тормоз, а затем переходят к ускорению. Ускорение при выходе из поворота не так опасно, хотя и может представлять опасность на скользких поверхностях. Но что происходит в пятне контакта, когда водитель постоянно поворачивает или тормозит, или ускоряется? Шина работает в так называемом «цикле сил» или «фрикционном цикле» — может создавать суммарную силу в любом направлении. Геометрия цикла означает, что шина может постоянно передавать примерно до 70% тяговой или тормозной силы и 70% максимума «чистой» боковой силы, которая обычно достаточна, для того чтобы обеспечить водителю большой запас безопасности, по крайней мере, на сухой дороге.


Вспомним, что, когда автомобиль поворачивает, и особенно тогда, когда поворот происходит с торможением или ускорением, нагрузки на каждую шину различаются. В чрезвычайных обстоятельствах одна шина, обычно передняя наружная, может выдерживать половину веса автомобиля. На самом деле она будет работать с трудом, даже несмотря на то, что величина тормозной или боковой силы, которую она может передавать, увеличивается при увеличении вертикальной нагрузки, но есть определенный предел. Между тем другие три колеса будут нести меньшие нагрузки и будут менее способны обеспечивать торможение и поворот. Форма и размеры каждого из четырех пятен контактов будут отличаться и также будет отличаться то, что происходит внутри каждого контакта. Это, в конце концов, и определяет характеристики управляемости автомобиля.