Для инженера кузова сталь имеет одно подавляющее преимущество: по сравнению с любым другим возможным материалом, это дешево. Она также имеет один большой недостаток: если тщательно не защищена, то ржавеет. Плохой опыт с некоторыми моделями автомобилей в прошлом привел потребителей к необходимости создания высокой степени защиты, гарантирующей несколько лет против сквозной коррозии кузова.


Подход к защите от коррозии и окрашиванию стал гораздо более стандартизированным в течение последних 20 лет. Основная защита теперь в значительной степени основывается на покрытии листовой стали с одной или обеих сторон цинком или гальванизированием до прессования. Эта защита обычно селективна и используется для тех частей кузова, которые больше всего подвержены коррозии: днище, крылья, панели двери, внутренние стороны арок колес и важные части каркаса. Некоторые изготовители, однако, делают полную защиту кузова с помощью 100% гальванизирования стали. Увеличивающаяся эффективность основной защиты от коррозии уменьшила потребность в дополнительном защитном покрытии днища. Дополнительные материалы в виде изолирующей мастики наносятся на кузов вручную или роботом в виде капель в критических швах.


Окраска кузова теперь происходит в специальной «чистой комнате» (окрасочной камере), слегка герметизированной, чтобы исключить пыль, и обеспеченной атмосферой, в которой температура и влажность могут легко управляться. Поскольку новые покрасочные камеры были использованы на фабриках легковых автомобилей, имелась тенденция к использованию красок на водной основе, чтобы уменьшить эмиссию растворителей, которые угрожают окружающей среде. Большинство красок теперь применяются роботами, используя краскораспылительные пистолеты или порошковое рассеивание с электростатическим прилипанием.


Технология полировки и окраски становится более сложной в ответ на вкусы потребителя. Окраска типа металлик занимает существенную долю всех автомобильных продаж, особенно на рынке дорогих автомобилей. Все большее количество изготовителей предлагает другой «экзотический» тип покрытия — перламутр, в котором визуальный эффект достигнут вкраплением слюды в слоях краски, изготовители краски разработали новый вид краски, изменяющей цвет в зависимости от угла зрения.