Подавляющее большинство автоматических коробок передач автомобилей являются планетарными, и только фирма Honda выпускает автоматические коробки передач с неподвижными осями. Как правило, в состав планетарных коробок передач современных автомобилей входят два или три планетарных ряда.

Планетарными называют передачи, в которых одно или несколько зубчатых колес кроме относительного вращения вокруг своих осей имеют еще и переносное вращение вместе с осями. По сравнению с непланетарными передачами, в которых оси всех зубчатых колес неподвижны, планетарные передачи благодаря применению нескольких промежуточных звеньев (сателлитов) обеспечивают:

• меньшую напряженность зубьев;

• разгруженность центральных валов и подшипниковых опор от радиальных усилий;

• при правильном выборе кинематической схемы высокий КПД;

• большее количество передач при меньших габаритах.

Применение планетарных коробок передач на транспортных машинах позволяет сократить время, затрачиваемое на переключение передач, существенно упрощает задачу автоматизации процесса управления, избавляет от необходимости устанавливать между двигателем и трансмиссией сцепление, поскольку его функции выполняют тормоза и блокировочные муфты, предназначенные для включения передач в коробке.

Для управления переключениями в планетарной коробке передач используются фрикционные элементы управления, действие которых основано на использовании сил трения, возникающих при взаимодействии двух или нескольких трущихся поверхностей. В зависимости от назначения фрикционные элементы управления планетарных коробок передач можно разделить на два вида: блокировочные дисковые муфты (или просто муфты) и тормоза. Кроме того, фрикционные элементы управления можно разделить на неуправляемые (обгонные муфты) и управляемые (дисковые и ленточные тормоза и дисковые муфты).

Современные автоматические коробки передач имеют четыре передачи переднего хода и одну передачу заднего хода и называются четырехскоростными. Следует отметить, что в настоящее время наметилась тенденция оснащать новые автомобили пятискоростными автоматическими коробками передач. Более того, немецкая фирма ZF приступила к серийному производству трансмиссий с шестискоростными АКПП.