Шлок цилиндров образует корпус двигателя и, кроме того, выполняет еще две функции. Он содержит в себе цилиндры (окруженные проходами для охлаждающей жидкости) и формирует верхнюю половину коренных подшипников, в которых вращается коленчатый вал. Размер блока цилиндров определяется в основном размерами отдельных цилиндров. Ясно, что расстояние между центрами цилиндров должно быть больше, чем диаметр одного цилиндра; вопрос в том, насколько больше? Если оставить большое расстояние, то блок цилиндров будет больше и тяжелее. Но если не оставить достаточного запаса, то двигатель не будет иметь встроенной возможности «форсирования» (многие двигатели за период своей жизни могут увеличить свой рабочий объем за счет рассверливания цилиндров и часто конструируются с запасом, чтобы можно было получить несколько вариантов объема). Можно «форсировать» двигатель либо увеличением диаметра цилиндра, либо увеличивая ход поршня, но на практике гораздо проще увеличивать объем, увеличивая диаметр, потому что в принципе это делается легко, простой перенастройкой станков на производстве. Изменение хода поршня означает необходимость совершенно нового коленчатого вала — и увеличение размера картера двигателя для обеспечения необходимых зазоров при его вращении.


Идеальной конструкцией блока считается такая, когда остаются достаточно большие просветы между цилиндрами для прохода охлаждающей жидкости. Однако если конструктор предполагает неоднократно увеличивать диаметр цилиндров, то всегда остается возможность отказаться от проходов и допустить, чтобы цилиндры соприкасались стенками. Такие цилиндры, по понятной причине, называют «сиамскими». Было выяснено, что при тщательной проработке таких конструкций можно повысить жесткость блока цилиндров в целом, поэтому блоки многих современных двигателей делают «сиамскими».


Один из размеров, который практически никогда не изменяется за период жизни двигателя, — это расстояние между центрами цилиндров. Это связано с тем, что производственные линии настроены определенным образом, и изменение расстояния между центрами цилиндров ведет к полному смещению всего оборудования. Станки, которые обрабатывают внутренние поверхности цилиндров, в этом случае требуют полной перенастройки или замены, а для увеличения диаметра нужно просто изменить настройки режущего инструмента (для снятия большего или меньшего слоя металла). В то же время пространство под коренные подшипники, которое всегда связано с расстоянием между центрами отдельных цилиндров, изменяется, и это требует полной замены коленчатого вала. Если все же кто-то задумает это сделать, то ему придется создавать практически новый двигатель, используя преимущества современных технологий. Имеется много примеров двигателей, которые прожили долгие жизни в различных версиях, но у которых всегда оставался постоянным размер между центрами цилиндров. Одним из знаменитых примеров может служить старый двигатель ВМС/Austin-Morris серии В, который использовался начиная от Morris Oxford в конце 40-х, на MGB и заканчивая Austin Princess середины 70-х, но у которого всегда расстояние между центрами цилиндров оставалось неизменным и составляло 88 мм.