По связи с отказами других элементов различают зависимый и независимый отказы. Зависимым называют отказ, обусловленный отказом или неисправностью других элементов объекта (например, задир вкладыша коленчатого вала двигателя, вызванный отказом масляного насоса). Независимый отказ не связан с отказом других элементов (например, прокол шины на дороге).

По характеру изменения значений параметров объекта различают внезапные и постепенные отказы, определяемые возможностью прогнозирования момента их наступления. Внезапный отказ характеризуется скачкообразным изменением значений параметров объекта, т. е. это отказ, наступление которого невозможно предсказать с помощью предварительного контроля или диагностирования, например какое-либо повреждение или разрушение вследствие превышения допустимого уровня нагрузки. Наступлению постепенного отказа предшествует непрерывное и монотонное изменение одного или нескольких параметров объекта, что позволяет предупредить его или принять меры по локализации нежелательных последствий.

По источникам возникновения различают конструктивные отказы, возникшие по причине несовершенства конструкции; производственные отказы, являющиеся следствием нарушения или несовершенства процесса изготовления или ремонта; эксплуатационные отказы, вызванные нарушением установленных правил и условий эксплуатации, например применением нерекомендуемых топливосмазочных материалов, перегрузкой машины, несвоевременным проведением установленных технических воздействий.

Деградационньш отказ обусловлен естественными процессами старения, изнашивания, коррозии и усталости деталей даже при соблюдении всех установленных правил и норм проектирования, изготовления и эксплуатации.

Перемежающийся отказ может многократно возникать и самоустраняться, например нарушение работы приборов вследствие ослабления электрических контактов.

Отказы могут также классифицироваться по последствиям, т.е. в соответствии с явлениями, процессами, событиями и состояниями, обусловленными возникновением отказа. Критериями такой классификации могут, например, служить прямые и косвенные потери, вызванные отказами; затраты труда и времени на устранение последствий отказов; степень снижения производительности машины и др.

При классификации по последствиям отказы могут подразделяться по категориям, например на критические и некритические, последние на существенные и несущественные. Границы между такими категориями отказов достаточно условны.

Производители машин часто отказы подразделяют на три группы: незначительные (легкие), существенные (средние) и критические, которые приводят к необходимости капитального ремонта или замены объекта в целом.