Планетарные механизмы появились на американских автомобилях в начале прошлого столетия. Их использование на легковых автомобилях и грузовиках малой грузоподъемности было обусловлено неоспоримым преимуществом: минимальные габариты по сравнению с обычными зубчатыми передачами. Кроме того, вальные коробки передач со скользящими зубчатыми колесами на ранних этапах развития не имели синхронизаторов, и это требовало особой квалификации при переключении передач.

Первые планетарные коробки передач имели только две передачи, хотя имеется информация о том, что в 1906 г. Cadillak использовал планетарный механизм, реализующий три передачи. Ранние конструкции планетарных коробок передач имели ряд существенных недостатков. Они были шумные, имели малую долговечность подшипников (в то время для установки шестерен на валы использовались подшипники скольжения) и из-за перекосов вызванных их неравномерным износом при включении ленточных тормозов начинали вибрировать.

Появление вальных коробок передач с передвижными каретками приводит в конечном счете к их большей популярности по сравнению с планетарными коробками и практически к повсеместному их использованию на легковых и грузовых автомобилях. Однако на автомобиле Ford-T планетарная коробка использовалась вплоть до 1928 г.

Планетарные механизмы были вновь использованы в 1930 г. американской фирмой Borg-Warner в автоматической коробке передач Hydra-Matic. Проведенный большой объем исследований, а также использование косозубых зацеплений, легированных сталей, термообработки металла и игольчатых подшипников устранили многие недостатки ранних конструкций планетарных механизмов. В настоящее время планетарные механизмы имеют широчайший диапазон использования как в колесной, так и гусеничной технике.