Автомобили с четырьмя ведущими колесами обозначают 4WD или 4x4. Имеется две причины для того, чтобы сделать все четыре колеса автомобиля ведущими. Одна причина — достижение максимального сцепления, для того чтобы иметь возможность двигаться в плохих дорожных условиях. Другая — поиск наилучшей возможности по обеспечению управляемости и способности к разгону. Первая причина явилась толчком к созданию огромного семейства внедорожных и вседорожных автомобилей, которые часто обозначают RV (recreational vechicle — автомобили для отдыха) или даже более часто SUV (sport utility vehicle — автомобили для спорта). Дорожная концепция полноприводного автомобиля появилась с появлением Audi Quattro (хотя никто не должен забывать Jensen FF и исследовательскую программу по полному приводу, проводившуюся в Англии в 50-х и возглавленную Гарри Фергюсоном и JI.T.C. Рольтом). Сейчас есть большой выбор дорожных полноприводных автомобилей, хотя и не такой большой, как в начале 90-х, когда каждый известный производитель автомобилей считал обязательным предложить полноприводной вариант модели, выпускавшейся большой серией.


Стоит начать обсуждение привода на четыре колеса с подчеркивания его недостатков, по сравнению с приводом на два колеса (передних или задних). Привод всех четырех колес существенно увеличивает стоимость и массу трансмиссии и увеличивает механические потери, которые всегда возникают там, где вращаются подшипники, зацепляются шестерни и перемешивается масло. Дополнительный вес и потери будут снижать общую работоспособность и ухудшать топливную экономичность. Если инженер выбирает 4WD, он (или она) отдает себе отчет в этих недостатках и убежден, что для той цели, для которой создается этот автомобиль, преимущества перевешивают недостатки.


В случае с внедорожными автомобилями важны два фактора. При движении по бездорожью истинная ценность полного привода заключается в том, что он дает возможность водителю ползти медленно и осторожно, в то время когда при двух ведущих колесах приходится «гнать» и есть риск повредить автомобиль или застрять. У 4WD гораздо больший шанс вовремя затормозить перед тем, как движение станет невозможным (слишком много новичков 4WD хорошо запомнили, что, когда полноприводный автомобиль застревает на мягком грунте, он «копает» в два раза быстрее, чем обычный автомобиль). Совсем не значит, что 4WD проедет быстрее по пересеченной местности, чем хорошо сконструированный автомобиль с двумя ведущими колесами, он просто придает больше уверенности и обеспечивает меньше риска. Кроме самой полноприводной трансмиссии равно важны и другие особенности. Если вы собираетесь осторожно ползти вперед, очень важны большие передаточные числа, вот почему все серьезные внедорожники оборудуются раздаточными коробками — дополнительными 2-ступен-чатыми коробками передач, которые дают возможность водителю выбрать стандартное передаточное отношение или сильно пониженное. Критическим также является максимальный дорожный просвет: не имеет никакого смысла иметь настоящий полный привод, если середина автомобиля застревает на кочке. Все опытные водители 4WD согласны с тем, что критическим является и выбор шин и что для разных условий движения нужны разные типы шин. Все преимущества полного привода могут свестись к нулю, если не предусмотреть в конструкции устройств, которые не допустят ситуацию, когда буксование одного колеса приводят к полному обездвиживанию автомобиля. В руках опытного водителя автомобиль с приводом на два колеса, с низкими передаточными числами, достаточным клиренсом и подходящими шинами, возможно, проедет дальше, чем полноприводный автомобиль без дополнительных особенностей, поскольку первый автомобиль будет легче, а вес один из врагов движения по бездорожью.


Поведение 4WD на твердой дороге отличается и менее понятно. Очевидно, что полный привод мощного автомобиля дает преимущества на скользкой дороге, потому что он будет способен разгоняться быстрее (хотя он не сможет быстрее остановиться). Влияние полного привода на управляемость и устойчивость более сложное, и, наверное, лучше будет обсудить это в Части 3; по существу, очевидно, что полный привод дает небольшое преимущество в устойчивости на скользких дорогах, но обеспечивает более легкий контроль над автомобилем в пограничных условиях (в особенности намного легче контролировать, чем заднеприводной автомобиль). На сухих поверхностях с высоким сцеплением преимущества более проблематичны.