Спросите рядового водителя, какое он хочет иметь рулевое управление, и он (или, особенно, она) будет просить о том, чтобы оно было достаточно легким, чтобы не прилагать никакого значительного усилия. В то же самое время большинство водителей чувствуют себя некомфортно с рулевым управлением, которое является настолько легким, что совсем неощутимо. Исходя из этого, водители часто просят о рулевом управлении, которое является отзывчивым, но не «резким» — область, в которой субъективные мнения могут сильно отличаться. Большинство водителей имеет тенденцию ценить и восхищаться автомобилями с маленькими радиусами поворота, несмотря на то, что способность поворачивать передние колеса на большие углы может вызвать серьезные технические проблемы, особенно для переднеприводных автомобилей.


Для снижения усилий, затрачиваемых водителем, все системы рулевого управления имеют некоторое передаточное число. Современные автомобили обычно имеют передаточные числа рулевого механизма до 20:1, другими словами, требуется приблизительно четыре поворота рулевого колеса, чтобы повернуть передние колеса приблизительно на пятую часть полного поворота (36 градусов в каждую сторону) от упора до упора. Этого достаточно для управления передними колесами маленького автомобиля без чрезмерного усилия. Большие и большегрузные автомобили нуждаются или в более низкой передаче в рулевом управлении, или в дополнительном усилителе.


Множество рулевых механизмов стало популярными за эти годы. До 60-х годов развитие рулевого механизма с циркуляцией шариков в замкнутом круге типа «винт-гайка» показал наиболее удовлетворительные результаты для большинства легковых автомобилей. Однако в конечном счете реечный рулевой механизм, ранее отклоненный из-за его восприимчивости клюфту, стал доминирующим типом, поскольку были найдены способы, преодоления этого недостатка. Сегодня это почти единственный механизм, используемый в легковых автомобилях и легких коммерческих транспортных средствах. С тех пор были найдены способы проектирования зубьев рейки так, чтобы получить передачу с плавным изменением передаточного числа. При перемещении шестерни рядом с центральным положением (рулевое колесо поворачивается на незначительные углы) передаточное число, небольшое для точного управления на прямой дороге, при повороте рулевого колеса более чем на один поворот в любом направлении передаточное число увеличивается для облегчения маневрирования автомобиля.


Как уже было сказано, спокойное и точное управление чрезвычайно затруднено, если колеса не возвращаются в прямолинейное положение. Однако стабилизирующий эффект также не должен быть слишком велик: кроме увеличения усилия поворота, имеется опасность, что, если водитель просто выпустит колесо при входе в поворот, рулевое управление будет стремиться перейти в прямое положение (в положение, соответствующее прямолинейному движению) и привести к потенциально опасному состоянию. Для того чтобы избежать этого и обеспечить дополнительную защиту против передачи ударов от дороги, некоторые системы рулевого управления оборудованы амортизаторами, которые гасят колебания более высокой частоты, чем те, которые может создать водитель.


Внимание к деталям может значительно уменьшить усилие при управлении и улучшить чувствительность за счет уменьшения трения. В 1995 году на Ford Fiesta, например, было уменьшено усилие и улучшена чувствительность за счет сокращения на 50 % трения в шаровом шарнире, уменьшения угла в карданном шарнире рулевой колонки с 39 до 28°, и ужесточение допусков по сравнению с предшествующей моделью.