Kогда появились первые автомобили, их шасси представляло собой рамную конструкцию, когда две продольные балки соединялись различными пересекающимися поперечинами, а к ним крепился кузов. В более широком смысле шасси — это и была рама с прикрепленными к ней компонентами автомобиля, включая двигатель и трансмиссию. Красиво сделанный и внушительный кузов был в основном помещением для размещения сидений и пассажиров и защищал их от дождя. Известны такие названия, как «кузов Mulliner на шасси Rols-Royce». Владельцы Edwardian покупали шасси и отправляли их кузовщикам по своему выбору.


Современные легковые автомобили и даже некоторые современные внедорожные автомобили 4x4 больше не имеют рамы как таковой. На самом деле такие рамы начали исчезать (смотри Часть 4) в 20-е годы, с появлением «несущих» кузовов. Сейчас при разработке шасси большое внимание уделяется деталям и системам, которые находятся между кузовом и дорогой и которые, таким образом, должны обеспечивать комфорт для пассажиров и давать водителю возможность управлять автомобилем. Поэтому сейчас аспектами конструкции шасси стали: подвеска, колеса и шины, система рулевого управления и тормозная система.


Две основные задачи в конструкции шасси — комфорт и управление. Пассажиры автомобиля и их багаж (а также двигатель и многое другое) сидят в чем-то, похожем на большую коробку, и предпочитают испытывать при этом минимум беспокойства. Под ними колеса проходят по той поверхности, которая им предлагается, начиная от ровной, как бильярдный стол, и заканчивая трещинами, рытвинами и колдобинами, или даже (в RV и SUV) по полностью неусовершенствованному покрытию. Связь колес с кузовом представляет собой набор рычагов, пружин и амортизаторов и называется — подвеска (см. Главу 16). С точки зрения комфорта, подвеска должна давать колесам по возможности максимум свободы, чтобы двигаться по колдобинам и ямам дорожной поверхности, обеспечивая при этом минимум перемещений расположенного над ней кузова. Нельзя забывать, что перемещения кузова должны контролироваться в трех направлениях: в вертикальном (вверх и вниз), в продольном (вперед и назад) и в поперечном (влево и вправо).


Хотя главная задача шасси — это комфорт и управление, в реальности есть еще два фактора, которые конструктор шасси должен принимать в расчет. Первый из них — эффективное использование пространства. Компоненты шасси и больше всего элементы подвески должны по возможности «вписываться» в пространство салона и багажника и основные механические компоненты. Обычно не допускается, за исключением специальных, спортивных автомобилей, когда элементы подвески занимают существенную часть пространства внутри кузова. Вторым фактором является структурная эффективность. Если крепления подвески передают нагрузки на кузов в удобных и предпочтительно в четко выделенных точках, сам кузов может быть сделан легче. Распределение большей части нагрузок в сторону от точек крепления, которые могут располагаться или слишком низко или близко друг к другу, как это происходит в некоторых замечательных подвесках с двойными рычагами, может привести к значительному увеличению веса.