Состояние равновесия может быть устойчивым (стационарным) и подвижным. О стационарно равновесном состоянии говорят в том случае, если при изменении параметров системы, возникшем под влиянием внешних или внутренних возмущений, система возвращается в прежнее состояние. Состояние подвижного (неустойчивого) равновесия имеет место тогда, когда изменение параметров влечет за собой дальнейшие изменения в том же направлении и усиливается с течением времени. Для открытых систем равновесие может быть только мигом в процессе непрерывных изменений.

Неравновесность можно определить как состояние открытой системы, при котором происходит изменение ее макроскопических параметров, т.е. ее состава, структуры и поведения1. Согласно принципу неравновесности система должна постоянно осуществлять работу, чтобы сохранить условия своего функционирования2. Именно это позволяет неравновесной системе повышать свою упорядоченность, организованность, отсутствующие у равновесных систем. Возможно, именно кооперативной «работе» компонентов неравновесные системы обязаны эффектом, заключающемся в том, что они проявляют чрезвычайную чувствительность к внешним воздействиям: слабый сигнал на входе может привести к значи тельному и нередко неожиданному изменению на выходах, что означает неприменимость к ним жестких причинно-следственных зависимостей, в которых следствие если не тождественно, то пропорционально причине1.

Системы и их компоненты подвержены флуктуациям (колебаниям, изменениям, возмущениям). Флуктуациями называются малые случайные возмущения, образующие фон любого процесса. В открытых системах под воздействием внешней среды внутренние флуктуации могут нарастать до такого предела, что система не в состоянии их погасить. Фактически внутренние флуктуации рассматриваются в научной литературе как безвредные; только внешние воздействия оказывают более или менее значимое влияние. В последнее время в это положение вносятся существенные коррективы. Если в материалистической диалектике недооценивалась роль среды, то в концепциях самоорганизации - роль самой системы (и ее подсистем) в ее развитии.