Теперь технически возможно достичь существенной экономии, улучшить безопасность и сделать более эффективным использование существующего дорожного пространства, используя электронные системы, чтобы сглаживать транспортный поток и предотвращать конфликты. Программы исследования этого вида разработок проводились в Европе (программа PROMETHEUS), в Японии (программа INVECS) и в США.


Успех всех этих проектов зависит от способности автомобилей связываться с окружающей средой — более точно, с формирующими приемо-передатчиками, собирающими, обрабатывающими и вновь возвращающими в сеть информацию, — и друг с другом. Связь между автомобилями позволяет создавать системы для измерения и управления дистанцией в транспортных потоках, с главной целью поддержания безопасной дистанции в потоке и предотвращения столкновений «нос в хвост». Связь между транспортным средством и окружающей средой охватывает огромный диапазон возможностей от получения данных образца движения для планирования навигации, через связь с «интеллектуальными» дорожными сигналами, к автоматическому движению по заданной траектории с коррекцией скорости — создание автопилота. В некоторых из этих областей изготовители предложили аппаратные средства ЭВМ и программное обеспечение, по сути, готовое к массовому производству. Интеллектуальный круиз-контроль уже предлагается на некоторых роскошных моделях, включая Jaguar S-Type и Mercedes S-класса. Автоматическое поддержание траектории, вероятно, появится в производстве в 2003 году. К тому времени действие интеллектуального круиз-контроля должно распространиться на автоматическую операцию остановки-разгона, разрешенную к использованию на низких скоростях и в плотном транспортном потоке. Потенциал для «автопилота» будет создан, и начнутся споры относительно степени, в которой водитель остается не только полностью ответственным за транспортное средство — который он должен — но и до какой степени он должен оставаться незадей-ствованным, чтобы взять назад управление и сопротивляться искушению почитать газету, послать электронную почту или даже спать на ходу. Не столь удивительно, что другой аспект недавних исследований был в системах, которые обнаруживают себя, когда водитель засыпает; ученые изучили различные признаки начала засыпания, от анализа движений и миганий глаза до измерения числа подруливаний в единицу времени.