Для пояснения работы поляризованных реле применяют два термина: прямая и обратная полярность постоянного тока. У каждого реле к определенному (основному) выводу катушки подключается плюсовой полюс, а к другому выводу - минусовой полюс источника питания. При таком подключении полюсов источника питания принято считать, что ток в катушке будет проходить всегда от плюсового вывода к минусовому. Такое направление тока в катушке называется прямой полярностью тока, а направление тока в катушке реле при подключении к основному ее выводу минусового, а к другому - плюсового полюса источника питания называется обратной полярностью тока. Например, если на вывод А катушки (см. рис. 1.2, б) подается плюсовой полюс источника питания (+), а на вывод Б - минусовой (-), то направление тока в катушке от вывода А к выводу Б считается прямой полярностью тока. Если же к выводу Б катушки подключен плюсовой полюс источника питания (+), а к выводу А - минусовой (-), то направление тока, протекающего от вывода Б к выводу А, считается обратной полярностью тока.

При отсутствии тока в катушках реле якорь под действием потока Фп постоянного магнита (показан штриховой линией) удерживается в том положении, в котором он находился в момент выключения тока. На рис 1.2, б поляризованный якорь занимает левое положение, которое соответствует прохождению в катушках тока прямой полярности, и замыкает нормальный контакт О-Н. При прохождении тока обратной полярности в катушках создается магнитный поток Фк (показан сплошной линией), который имеет направление от вывода Б к выводу А, и под полюсными наконечниками сердечника взаимодействует с магнитным потоком Фп постоянного магнита (показан штриховой линией). В левом зазоре сердечника магнитные потоки направлены навстречу друг другу, т.е. Фкп, в правом - в одну сторону, т.е. Фьп. Якорь под действием более сильного магнитного поля переключается вправо, замыкая переведенный контакт О-П.