Материальные запасы выполняют роль “буфера” между процессом производства товаров и их продажей, необходимого для перехода от производственной единицы товара (упаковка большого размера) к потребительской единице (отдельное изделие). Если мы употребляем одно яйцо в день, а покупаем их десяток в одной упаковке один раз в 10 дней, то запас яиц в нашем холодильнике уменьшается на одно яйцо в день с 10 штук до нуля Материальные запасы также необходимы для зашиты потребителей от ошибок менеджеров.

Самая большая и постоянная забота по поводу материальных запасов связана с их стоимостью. В бухгалтерском балансе компании материальные запасы отражены как активы. Однако из этого совсем не следует, что увеличение материальных запасов всегда имеет позитивный эффект. Если исходить из создания наибольшего запаса готовой продукции, то фирма рискует произвести больше товаров, чем сможет продать. Следует также учитывать, что издержки хранения материальных запасов занимают второе место после производственных издержек. При этом запасы готовой продукции стоят намного дороже, чем запасы сырья или полуфабрикатов в незавершенном производстве. Затраты на хранение материальных запасов значительны, поэтому прибыль на капитал, вложенный в материальные запасы, должна быть так же высока и не меньше, чем от иного использования такой же суммы денежных средств с аналогичным риском. Излишние материальные запасы часто рассматривают как ‘‘расточительство”.

Фирмы могут снизить затраты на хранение, установив очень низкий уровень материальных запасов Однако слишком низкий уровень материальных запасов и их частая нехватка также могут дорого обойтись компании. В ситуации, когда появляется покупатель товара, а товар отсутствует на складе, говорят о дефиците запаса, который часто ведет к потере клиентов. Дефицит возникает как из-за недостаточного запаса, так и из-за ненадежного источника снабжения. Решение данной проблемы состоит в нахождении компромисса между затратами на создание материальных запасов и затратами на их хранение, что и является предметом рассмотрения в данной главе.