Проектирование происходит с учетом наличия двух типов безопасности. Имеется активная безопасность — способность автомобиля избегать попадания в аварию за счет надежности и предсказуемого поведения (хорошие тормоза, хорошая обзорность с места водителя и так далее). Также имеется пассивная безопасность, которая охватывает все аспекты проектирования автомобиля в части помощи его пассажирам пережить несчастный случай.


Сама пассивная безопасность делится на две части. Первая — важность кузова легкового автомобиля в гашении удара при столкновении, особенно при лобовом столкновении. Это важно для защиты пассажиров, если энергия столкновения может быть поглощена в заданных пределах на разумном расстоянии, которое измеряется не метрами, а сантиметрами.


Второе, имеется необходимость ограничить перемещение пассажиров. В лучшем случае автомобиль, который сталкивается с препятствием на скорости 60 км/ч, остановится на расстоянии примерно 50 см. При этом среднее значение замедления будет — 30 g, а пик будет еще выше.


Вы не в состоянии зафиксироваться от перемещения самостоятельно при таком замедлении, вас швырнет вперед, и вы столкнетесь с приборной панелью или рулевым колесом, или ветровым стеклом, с фатальными последствиями, если ваше перемещение не ограничено. Именно поэтому ремни безопасности были изобретены совместно с подушками безопасности. Нужно сразу сказать, что подушки безопасности не замена ремней безопасности. Это действительно глупо говорить «мой автомобиль — оснащенный подушками безопасности, поэтому я не должен одевать ремень безопасности». Лучшие мировые конструкторы систем безопасности соглашаются, что лучшая защита — тщательно подобранная комбинация этих двух систем, работающих вместе.


В большинстве развитых стран закон теперь требует автомобильным пассажирам одевать ремни безопасности (по крайней мере на передних сидениях). В США, однако, такое законодательство различается «от штата к штату» и еще не универсально. Таким образом, подушки безопасности для рынка США должны действовать как «первичные» системы ограничения, способные к предотвращению ущерба пассажира в предусмотренной ситуации лобового столкновения. Поэтому «американские» подушки безопасности имеют тенденцию быть большими по размерам и раздуваться быстрее, что, оказывается, может привести к опасности от самой подушки. На других рынках инженеры безопасности расценивают подушки безопасности как Дополнительные Системы Ограничения (SRS), а не как заместитель трехточечных ремней безопасности. В последнее время уменьшилась необходимость в разработке «пассивных» ремней безопасности, которые автоматически обертывают себя вокруг пассажиров, когда они входят в автомобиль. Такие ремни были установлены на множестве американских автомобилей, но теперь, кажется, имеется мнение, что для пассажиров транспортного средства удобнее не носить привязные ремни, а лучше пользоваться оптимизированными системами подушек безопасности.