Материальные потоки могут возникать между предприятиями или внутри предприятия. Если речь идет о доставке сырья или материалов, комплектующих или полуфабрикатов от поставщика до предприятия, то материалопоток возникает между предприятиями. Если речь идет о перемещении материалов, сырья и т.п. внутри предприятия между стадиями изготовления продукции, то материалопоток возникает внутри предприятия.

Материальным потоком (МП) называются грузы, детали, товарно-материальные ценности и т.д., рассматриваемые в процессе приложения к ним различных логистических операций и отнесенные к временному интервалу.

Измеряют МП дробным числом, в числителе указывают единицу измерения груза (штуки, тонны и т.п.), а в знаменателе - единицу измерения времени.

Относительно конкретной логистической системы МП может быть внешним и внутренним (рис. 2.3). Внешний материальный поток протекает во внешней среде, т.е. за пределами логистической системы. Внутренний материальный поток образуется в результате осуществления логистических операций с грузом внутри логистической системы.

Различают входной и выходной материальные потоки. Входной материальный поток поступает в логистическую систему из внешней среды, выходной материальный поток - из логистической системы во внешнюю среду. При сохранении на предприятии запасов на одном уровне входной МП будет равен выходному.

Рис. 2.3. Виды материальных потоков

Материальный поток образуется в результате совокупности определенных действий с материальными объектами. Эти действия называют логистическими операциями (ЛО). Но в общем случае логистические операции не ограничиваются действиями лишь с материальными потоками.