Управление материальными потоками всегда являлось существенной стороной хозяйственной деятельности многих предприятий и организаций, но лишь сравнительно недавно оно приобрело положение важной функции экономики. Основная причина - переход от рынка продавца к рынку покупателя, вызвавший необходимость гибкого реагирования производственных и торговых систем на быстро изменяющиеся приоритеты потребителей. В условиях рынка продавца спрос на продукцию значительно превышает предложение: практически все, что производится, быстро продается. У производителей не возникает проблем со сбытом, они не ощущают жесткой ценовой конкуренции и не стремятся к снижению издержек путем оптимизации движения потоковых процессов. В условиях рынка покупателя последний предъявляет свои требования к качеству и цене продукции. При прочих равных условиях покупается тот товар, который имеет меньшую цену при одинаковом качестве. Ценовая конкуренция приводит к необходимости снижать издержки, в том числе и в области управления материальными потоками.

В условиях перехода к рыночным отношениям единые системы нормативов совершенствования материально-технической базы теряют свое прежнее значение. Каждый субъект хозяйствования самостоятельно оценивает конкретную ситуацию и принимает решения. Как свидетельствует мировой опыт, лидерство в конкурентной борьбе приобретает сегодня тот, кто компетентен в области логистики, владеет ее методами.

Первые проблемы обеспечения процесса производства материальными ресурсами появились в 60-х годах XIX в., а причина их возникновения связана со значительным ростом затрат на содержание запасов и транспортировку готовой продукции. Поэтому предприятия начали проводить исследования в области продвижения матери-алопотока в каналах распределения, сокращения затрат на содержание запасов и транспортировку продукции. В связи с этим в экономике сформировалась новая наука - логистика.