Мы уже прошли долгий путь с тех пор, когда из сырой нефти был получен бензин и (позже) дизельное топливо, которые могли сгорать быстро, чисто и эффективно в двигателях внутреннего сгорания. Сегодня наше беспокойство частично связанно с тем, что эти виды топлива являются все еще не достаточно чистыми, но, прежде всего и с тем, что они не неисчерпаемы. Оценки того, насколько хватит наших запасов сырой нефти, колеблются в пределах от 40 до 65 лет, в зависимости от того, насколько вы оптимистичны относительно обнаружения новых месторождений нефти. В любом случае незадолго до того, как нефть исчезнет навсегда, полученное из нее топливо станет слишком дорогим для использования. К счастью, имеются готовые к использованию альтернативы — возможно, даже слишком большое их количество, а также масса аргументов в пользу каждого, на предмет наибольшей эффективности использования. Теоретически двигатель внутреннего сгорания может быть модифицирован для работы на любом газообразном или жидком топливе, которое достаточно быстро сгорает. Некоторые альтернативные виды топлива уже довольно широко используются — сжиженный газ (LPG), сжатый природный газ (CNG), спирты (этанол и метанол) и другие виды топлива, полученные подобно этанолу из растительных продуктов. Жидкие углеводородные топлива могут также быть получены из угля, а запасов угля гораздо больше, чем запасов сырой нефти. Все эти альтернативы имеют своих восторженных почитателей, хотя метанол потерял многих приверженцев в течение 90-х годов. Некоторое время казалось, что это наиболее многообещающая альтернатива, но испытания показали, что его использование в двигателях с каталитическими нейтрализаторами приводит к образованию сильно пахнущих формальдегидов. Прямым результатом этого стало внесение в стандарт по выбросам в атмосферу вредных веществ штата Калифорния норм по их содержанию в отработавших газах. Гораздо более вероятно, что в будущем метанол будет использоваться как источник водорода для топливных элементов.