Работа 4-тактного двигателя кардинально зависит от клапанов, которые открываются в нужное время, чтобы позволить поступить в цилиндр воздуху и топливу, а отработавшим газам выйти. Существует много различных конструкций клапанов, но похожий на гриб тарельчатый клапан никогда не был превзойден в легкости и простоте, даже притом, что некоторые другие типы, особенно золотниковый клапан, который использовался в некоторых двигателях 30-х годов, обещали большую эффективность. Конструкция клапанов, их работа и фазы газораспределения (моменты времени, в которые происходит открытие и закрытие клапанов) являются важнейшими аспектами в конструкции двигателя.